Viola Desmond: La primera mujer canadiense que aparece en un billete

Nueve años antes de que Rosa Parks se negó a ceder su asiento a un blanco, Viola Desmond, una empresaria negra, se negó a salir de la sección reservado para blancos en un cine de Nueva Escocia,  resultando en una lucha grande por la igualdad racial.  Sus acciones ayudaron a poner fin al problema de segregación en la provincia. 

Y esta semana se convierte en la primera mujer que aparece en un billete canadiense (salvo la Reina de Inglaterra) con su cara circulando en el billete de 10 dólares canadienses.  Fue elegida después de un proceso en el que la población canadiense votó y eligió una lista de cinco finalistas.  

Viola Desmond nació el 6 de julio de 1914 en Halifax, la ciudad capital de la región de Nueva Escocia, y su familia era conocida en la comunidad afroamericana de la zona.  Viola estudió cosmética en las ciudades de Montreal, Atlantic City y Nueva York ya que no pudo en Halifax - las instituciones allí no aceptaban negras en esa época. 

Cuando regresó a Halifax, abrió un salón de belleza, dedicada a clientes afroamericanas, algo que no solía pasar en la zona, convirtiéndose en una empresaria con mucho éxito.  

En noviembre del 1946, Desmond estaba en Nueva Glasgow, Nueva Escocia cuando decidió ir al cine.  Su coche había sufrido una avería y mientras se lo reparaban, se fue al cine.  Una vez allí, quería comprar una entrada cerca de la pantalla de la sala. Sin embargo, el taquillero no lo permitió, por leyes de segregación racial, vendiéndole una entrada para el balcón superior - un sitio reservado para los ciudadanos negros.  El balcón era más barato y Desmond ofreció hasta pagar más pero no la dejaron.  Viola decidió ignorar el taquillero, y se sentó donde ella originalmente quería, cerca de la pantalla.  En mitad de la película, el gerente del cine llegó a su asiento para decirle que se fuera a la zona de los afroamericanos.  Negándose, el gerente volvió con la policía para echarla, empujándose con fuerza del cine.  La arrestaron, la encerraron en la cárcel y le multaron 20 dólares canadienses por "fraude".

Su caso terminó en los tribunales, donde decidió luchar. La policía intentó desviar la atención señalando que se trataba de un tecnicismo fiscal y que la mujer estaba acusada de evadir un impuesto que se pagaba por las entradas al cine. Sin embargo, su defensa se centró en un caso de discriminación.  Perdió el juicio, pero empezó la lucha por la igualdad y los derechos de las minorías.

Viola Desmond

Hoy es reconocida como una figura importante en la batalla contra el racismo en Canadá y en 2010, el gobierno de Nueva Escocia pidió disculpas a Desmond y su familia. Además, se convirtió en la primera persona en recibir un indulto póstumo en Canadá. 

Su hermana, Wanda Robson comentó el lunes, "Es increíble pensar que mi hermana - una mujer negra - aparece en un billete de 10 dolares - la Reina esta en buena compañía." El billete también muestra un mapa del norte de Halifax, el hogar de una de las comunidades de afroamericanos más antiguas en Canadá y donde creció Desmond.

Ahora, muchos canadienses pretenden regalar los billetes a los demás.  "Los canadienses son bastante educados cuando hablan del racismo.  Es una oportunidad genial para avisarles y contarles sobre nuestra historia."